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机器人惊天三跳!把科幻变成现实,波士顿动力强在哪?

    10月22日 HinaTA 热度:1176

导语:成功的背后都有一段辛酸的往事。

 

机器人惊天三跳!把科幻变成现实,波士顿动力强在哪?

 

“天赋,并不来于神,而来自于我们自己的思想。”

这是“西部世界”的创始人福特的一句对白,在《西部世界》这部剧中,为人类服务的机器人已经有了自己的思想并开始觉醒。

现实中的机器人距离这个“可怕”的时代还很遥远,机器人还仅仅停留在辅助人类的层面,并不具备独立性,更不具备自我思考能力。

不过,凡事总有例外,有一家公司的机器人就频繁地惊艳我们的双眼。

近日,一个名为Atlas的自动化机器人用一个“三连跳”吸引了人们的眼球。

机器人惊天三跳!把科幻变成现实,波士顿动力强在哪?

                                           机器人三连跳

波士顿动力发布的一段最新视频中,Atlas首先在小跑过程中跨越一根放在地上的横木,紧接着,Atlas如“跑酷”般以左右腿交替的方式连跳上三级台阶,动作连贯性上和人类并无区别。

2016年波士顿动力公司刚刚发布Atlas时,这个机器人仅仅只能完成在雪地中行走、摔倒后自行站起等简单动作。

从2017年开始,Atlas就会定期出来刷屏,第一次被它惊艳是17年年底。Atlas先是跳上了一个盒子,紧接着来了一个标准的后空翻,平稳落地。这一个高难度动作很多人类都不一定会。

机器人惊天三跳!把科幻变成现实,波士顿动力强在哪?

                                           机器人后空翻

现在Atlas又get一个新技能,飞檐走壁式的三连跳再一次刷新人们对于机器人的认知。

在人们感叹之余,并未察觉到一丝异样的气息,仍沉浸在惊讶和焦虑当中,或惊讶科技进步如此之快,或焦虑人类的未来。而异样之处是Atlas机器人的商业价值或使用前景究竟在哪?

这种高度仿真的人形机器人,能跑能跳,看上去各种炫技,然而实用性还不如一只机械臂,这点对于一家商业公司来说是致命的,我想这也是后来谷歌“抛弃”它的原因之一。

回顾波士顿动力的过往,是一路的坎坷和辛酸。

 

01理想的创始人

在进入正题之前,需要先了解一个人,他就是波士顿动力的创始人——马克·雷波特

 

机器人惊天三跳!把科幻变成现实,波士顿动力强在哪?

                                           马克·雷波特

很多高科技公司的创始人都被形容为科技天才、极客疯子,他们年轻、敢于创新、颠覆传统。

而雷波特不太一,他不像比尔·盖茨、扎克·伯格等人因为发现了商机就提前辍学,雷波特从大学毕业起就一直呆在象牙塔里,是个典型的学术派创业者

这也注定他骨子里带着些书生气息和理想主义情结。

1949 年出生的他如今已是 69岁高龄,仍是一个充满热情的科技发明者。

1977年,雷波特以博士的身份从麻省理工毕业;1980 年,在卡内基·梅隆大学创立了CMU leg 实验室,在这里开始了机器人的研究。

1983年,那是个连计算机还没有普及的年代, 雷波特就造出了他的第一台机器人,虽然这个机器人只有一条腿, 但它的平衡性极好, 机动能力也很强!

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                                           (单足机器人)

有了单腿机器人的成功, 一年之后雷波特做出了第一只四腿机器人, 这应该就是后来BigDog的雏形,不过它的腿上还没有关节,走起路来也是一蹦一跳,喜感十足。

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                                           (四足机器人)

1986 年,毕业近10年后得他又回到麻省理工,担任电子工程与计算机科学系的教授,并且将leg实验室搬到了麻省理工,继续他的机器人事业。

到了1989年,雷波特的首只两足机器人问世,不过这个机器人看起来还比较简陋,虽然有两只脚但是和人的外形还是差距很大。不过它依旧有出色的平衡性,它可以在跑步机上灵活跑跳,甚至还可以完成空翻。

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                                           (两足机器人)

这些成果都是雷柏特在大学实验室和麻省理工的支持下完成的。

雷柏特曾说过,他一生的梦想是将仿生机器人发展成为一种超自然状态,变成自然界的一种新生物。

显然,实验室有限的研发资金和人才已经限制了雷柏特的梦想,他需要更大的舞台。

1992 年,雷波特决定离开大学的实验室, 离开麻省理工的研发支持,自己创立了波士顿动力公司, 集中研发仿生机器人!

波士顿动力的建立是雷柏特和仿生机器人的新起点,在这个更大的舞台上雷柏特终于可以一展拳脚,向着他的梦想大踏步前进。

然而理性是丰满的,现实往往是骨感的,尤其在这个以成败论英雄、以利益看成败的时代,理想往往和现实格格不入。

02现实的遭遇

起初,波士顿动力主要服务对象是包括美国国防高级研究计划局在内的很多军方机构,还曾获得过美国国防部几千美元万的投资,制造出了著名BigDog和PetMan等仿生军用机器人。

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                                           (机器狗BigDog)

军方的合作和源源不断的资金支持为波士顿动力输血,促进了波士顿动力的发展,但也掩盖一个巨大的问题。

转眼二十多年过去了,波士顿动力的项目一个接一个,但是这个巨大的问题却开始逐渐显现:在军事应用上仿生机器人有不小的突破,但在商业运用上却寸步难行。

更要命的是仿生机器人在短期内也看不到有什么商业价值。随着公众热情的冷却,“仿生机器人”从一个万众期待的科学应用变成了遥不可及的科幻概念。

在很多时候,履带式和轮式机器人可以用低得多的成本和高得多的效率完成人们希望机器人做的事。

但波士顿动力仍然在这个领域坚持着。

从后来的经历也可以看出,无论在军方、学院派还是科技企业资金的加持下里,波士顿动力似乎从来没有改变过研究方向和研究计划,甚至连一点调整都没有…

过于超前的技术,和短期内难以实现商业化的尴尬现状,使得这家排名世界第一的机器人公司在各大企业间辗转来回,在现实面前频频碰壁。

03谷歌入主

理想是需要成本的,谁来为理想买单是一个现实的问题。波士顿动力“傍上”的第一个大款就是谷歌

谷歌为什么会对机器人感兴趣,还要从另一个关键人物说起——安迪·鲁宾

安迪·鲁宾是安卓的创始人,2005年安卓公司被谷歌收购,鲁宾也因此进入谷歌工作。

 

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                                           安迪·鲁宾

2013年鲁宾被调离安卓部门,转而成为谷歌机器人部门(Replicant)的负责人。

这一年,谷歌一口气收购了8个机器人公司,组成了这个新的事业部,而波士顿动力就在其中,这也是波士顿动力第一次进入大众的视野。

那一年,波士顿动力迎来了黄金时代。

安迪·鲁宾与马克·雷波特一样是对科技有狂热情怀的人,他给了机器人实验室相当大的自主权,这些机器人实验室可以随心所欲地研究,即使研究的成果短期内无法商用也无所谓,全凭爱好。

极高的自由度充分调动了大家的热情,大家干劲十足。

不过现实是残酷的,而这一次胜出的依旧是现实,理想在现实面前再一次折戟沉沙。

具有科技情怀的极客总与背后追逐利益的股东格格不入。

正当Replicant准备扬帆起航,大干一场的时候,2014年10月,安迪·鲁宾宣布离开谷歌。

这对Replicant和波士顿动力都是一个重创。之后再没有一位负责人能像安迪·鲁宾一样将大家团结起来。

最关键的是谷歌开始试图干预Replicant的研究,谷歌希望旗下的机器人公司转向开发低技术含量的消费级机器人产品,但这与波士顿动力的初衷背道而驰。

而负责人的更换和上层部门重组,比以前更看重盈利能力的谷歌要求波士顿动力做出改变。

但雷柏特拒绝向谷歌要求的方向转变,仍然坚持自己的研究。

这位年近古稀的老人用了自己的大半辈子去追寻自己的理性,岂是说低头就低头的,既然彼此不是一路人,那就道不同不相为谋,分手是最好的选择。

这最终导致了谷歌和波士顿动力的矛盾的激化,演化成了谷歌出售波士顿动力的意向。

04转投软银

2016年3月,谷歌宣布要将这家排名世界第一的机器人公司卖掉。随后,波士顿动力的去向一直不甚明朗。

外接普遍猜测是日本丰田研究院、亚马逊等潜在买家,但却一直没有进一步的消息。

风雨飘摇一年多后,答案最终揭晓,下一站软银

2017年6月9日,日本软银宣布从谷歌手中收购两家机器人公司,其中就包括波士顿动力。

尘埃落定,这家世界排名第一的机器人公司也总算有了归宿。

在软银入主的这一年多以来,波士顿动力依旧沿着之前的路线继续前行,仿生机器人Atlas也从“后空翻”走到了“三连跳”,虽然一次又一次刷新大家的认知,但是它的商业化道路依旧迷雾重重。

这样不免让人担心:在如今追求利益的商业社会中,波士顿动力和软银又能携手走多远呢?

05结 语

人们总是在为成功这欢呼,却很少有人看到背后的辛酸。

生于象牙塔内的波士顿动力,从实验室中剥离,继而与军方合作研发项目,它一直在沿着雷波特理想的道路前行。13年被谷歌收购,三年后再度转手售卖,经过1年的风雨飘摇才敲定下一个容身之处。这一路走来,实为不易。

多年来雷柏特未曾向现实妥协,他的理想主义情结支撑着Atlas走到现在,Atlas三连跳的背后,是理想和现实之战一个的缩影,幸运的是理想暂时占了上风。

Atlas这次的“三步跳”每一步都可谓是意义深远。

第一步,是对真理的追求;

第二步,是对科学的尊重;

第三步,是对理想的坚持。

也希望Atlas还能有下一步,如果有,我想那一定是另一个奇迹!


新闻来源:隐技术